sábado, noviembre 11, 2006

LA CIENCIA Y LA TECNICA AL DIA.....

Astronomía
El Mayor Mapa de Galaxias En 3D

Un equipo de astrónomos estadounidenses, australianos y británicos, ha elaborado los mapas más precisos del cosmos local, a partir del mayor estudio tridimensional de las galaxias realizado hasta la fecha.Sus detallados mapas muestran nuestro vecindario cósmico hasta una distancia de 600 millones de años luz, identificando los principales supercúmulos de galaxias y espacios vacíos.
También proporcionan datos importantes con respecto a la distribución de las misteriosas "materia oscura" y "energía oscura", que se estima constituyen el 96 por ciento de la masa aparente del Universo.Dentro de este inmenso volumen, el supercúmulo más masivo de galaxias está a 400 millones de años-luz. Su nombre deriva de su descubridor, el astrónomo estadounidense Harlow Shapley.
El supercúmulo de Shapley es tan grande que a la luz le lleva por lo menos 20 millones de años luz recorrerlo de un extremo a otro. Sin embargo, éste no es el único supercúmulo masivo en nuestra vecindad.El supercúmulo conocido como El Gran Atractor, que está tres veces más cerca que el de Shapley, ostenta un papel fundamental en el movimiento de nuestra galaxia.

Según el equipo, la Vía Láctea, su galaxia hermana Andrómeda y otras galaxias de la vecindad, se están moviendo hacia el Gran Atractor a una velocidad asombrosa, en torno al millón y medio de kilómetros por hora. Los investigadores también establecieron que el Gran Atractor es un supercúmulo aislado y no forma parte del de Shapley.
Los nuevos mapas están basados en la observación de un efecto producido con la expansión paulatina del universo. Este efecto es el cambio sufrido por los colores de las galaxias cuando la longitud de onda de la luz que emiten se "ensancha" o se "corre hacia el rojo". Midiendo la magnitud de esta desviación hacia el rojo, los astrónomos pueden calcular aproximadamente las distancias que nos separan de las galaxias.El nuevo macroescrutinio, conocido como "2MRS", ha combinado colores y posiciones bidimensionales reunidos por el estudio "2MASS" con el corrimiento hacia el rojo de 25.000 galaxias de la mayor parte del firmamento visible.
Estos desplazamientos hacia el rojo fueron medidos específicamente para el 2MRS o bien se obtuvieron de un estudio aún más profundo de la bóveda celeste austral, el estudio "6dFGS".La gran ventaja del 2MASS es que registra la luz en el infrarrojo cercano (la porción del espectro infrarrojo más cercana a la luz visible). Esta franja del infrarrojo cercano es una de las pocas clases de radiación que pueden atravesar los gases y el polvo, y que pueden detectarse sobre la superficie de la Tierra.
Aunque el sondeo del 2MRS es de menor profundidad que los de otros estudios recientes, cubre todo el cielo."Para entender los movimientos a gran escala en nuestro universo, necesitamos cartografiar la distribución de la materia oscura, más que la de la materia luminosa", explica la Dra. Pirin Erdogdu (de la Universidad de Nottingham y autora principal del estudio). "Afortunadamente, a gran escala, la materia oscura está distribuida casi de la misma forma que la materia luminosa, por lo que podemos usar una para ayudar a desentrañar la otra".

Medicina
Una Molécula Provoca la Autodestrucción de Células Cancerígenas20 de Octubre de 2006.

Un equipo de científicos ha dado con un modo de inducir al suicidio a las células cancerosas. La nueva técnica ofrece un método potencial para aplicar terapia anticáncer personalizada y eficaz.La mayoría de células vivas contienen una proteína llamada procaspasa-3, que al activarse, se transforma en la enzima ejecutora caspasa-3 e inicia la muerte celular programada, o apoptosis.
En las células cancerígenas, sin embargo, esta vía de la procaspasa-3 está bloqueada. Como consecuencia, las células no mueren y se convierten en tumores."Hemos identificado un pequeño compuesto sintético que activa directamente a la procaspasa-3 e induce a la apoptosis", explica Paul J. Hergenrother, profesor de química en la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign. "Saltándonos esta vía bloqueada, podemos hacer que las células se autodestruyan".Para encontrar el producto, que se denomina compuesto activador de procaspasa 1 (PAC-1), Hergenrother, con colegas de la Universidad de Illinois, la Universidad Nacional de Seúl, y el Centro Nacional para la Investigación Toxicológica, examinó más de 20.000 compuestos estructuralmente diferentes, con capacidad para transformar la procaspasa-3 en caspasa-3.
Los investigadores probaron la eficacia del compuesto en cultivos celulares y en tres modelos de cáncer en ratones. La prueba fue realizada en cooperación con William Helferich, profesor de Nutrición Humana en la Universidad de Illinois, y Myung-Haing Cho de la Universidad Nacional de Seúl. Los investigadores también mostraron que el PAC-1 mató células cancerígenas en 23 tumores obtenidos de un hospital local.
La muerte celular estaba correlacionada con el nivel de procaspasa-3 presente en las células: a mayor nivel de procaspasa-3 se producía la muerte celular con menores concentraciones de PAC-1."Éste es el primero de lo que podría ser una constelación de compuestos orgánicos con capacidad para activar directamente enzimas ejecutoras", explica Hergenrother. "La efectividad potencial de compuestos como el PAC-1 podría preverse por adelantado, y los pacientes ser seleccionados para el tratamiento con arreglo a la cantidad de procaspasa-3 encontrada en sus células tumorales".Tales terapias personalizadas son preferibles a las terapias generales basadas en citotoxinas, y podrían ser el futuro de la terapia anticáncer.

Ingeniería
Turbinas Eólicas Gigantes Que Flotan en Mar Abierto

Un científico ha presentado un concepto de producción energética que podría ser realidad en un futuro no muy lejano. Cuatrocientas grandes turbinas de viento sobre el mar, que proporcionen a los clientes del litoral suficiente electricidad para alimentar a varios cientos de miles de hogares, y que nadie en la costa pueda verlas.
¿Cómo lograrlo? Esos aerogeneradores estarían flotando en plataformas a cien kilómetros de la orilla, en mar abierto, donde los vientos son fuertes y sostenidos.Hoy en día las turbinas de viento costeras suelen estar sobre torres encajadas profundamente en el suelo marino. Pero esa disposición sólo funciona con profundidades del agua de aproximadamente 15 metros o menos. Por consiguiente, esas instalaciones suelen estar ubicadas bastante cerca de la costa y despiertan una fuerte oposición pública.Paul D. Sclavounos, profesor de ingeniería mecánica y arquitectura naval en el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT), ha empleado décadas diseñando y analizando las grandes estructuras flotantes del ámbito petrolero y gasístico en mares profundos.
Observando las controversias sobre los parques eólicos, pensó:
"¿Por qué no podemos simplemente tomar esos molinos de viento, ponerlos sobre flotadores y desplazarlos más lejos de la costa, donde hay mucho espacio y viento?".
De ahí surgió el concepto presente.Él y sus colegas del MIT se unieron con expertos en turbinas de viento del Laboratorio Nacional de Energía Renovable (NREL) para integrar una turbina de viento con un flotador.Según sus análisis, las turbinas, montadas en flotadores, podrían trabajar en profundidades de agua que van de 30 a 200 metros. En el Nordeste de Estados Unidos, por ejemplo, podrían ubicarse a entre 50 y 150 kilómetros de la orilla. Y la turbina sobre cada plataforma podría ser grande, una ventaja económica en el negocio de los parques eólicos.

El diseño del MIT-NREL asume una turbina experimental de 5,0 MW (megavatios), actualmente en desarrollo por la industria. Como referencia, citar que una potencia típica en las unidades terrestres suele ser 1,5 MW, mientras que las unidades costeras convencionales acostumbran a tener 3,6 MW.La torre eólica tiene 90 metros de altura, y los rotores alrededor de 140 metros de diámetro.Las amarras permitirán a las plataformas flotantes moverse de lado a lado, pero limitando su movimiento vertical. Se trata, por tanto, de una configuración muy estable.
Según las simulaciones por ordenador, en condiciones de huracán las plataformas flotantes, cada una de aproximadamente 30 metros de diámetro, oscilarían de uno a dos metros, y la parte inferior de las palas de la turbina permanecería bien por encima de las crestas de las olas, incluso de las más altas.Construir e instalar este sistema de apoyo flotante supondría un tercio del costo del tipo de torre de sustentación planeado actualmente para las instalaciones en aguas profundas.
Debido a los fuertes vientos marítimos, las turbinas flotantes deberían producir anualmente el doble de electricidad (por megavatio instalado) comparadas con las turbinas eólicas actualmente en funcionamiento. Y como estos aerogeneradores no se fijan de modo permanente al fondo del océano, son un recurso móvil. Si una compañía con 400 turbinas de viento que sirven un área, necesita más energía en otra, puede desenganchar algunas de las turbinas flotantes y remolcarlas a la nueva ubicación.


Astronomía
Los Planetas de Tipo Terrestre Pueden Ser Más Comunes de lo Que Se Creía

Según un nuevo estudio, más de un tercio de los sistemas planetarios gigantes recientemente descubiertos fuera del sistema solar pueden contener planetas de tipo terrestre, algunos provistos de extensos océanos profundos con el potencial para el surgimiento de la vida.El estudio, llevado a cabo por científicos de la NASA, la Universidad de Colorado en Boulder y la Universidad Estatal de Pensilvania, se concentra en un tipo de sistema planetario distinto al nuestro.
Un sistema de dicha clase contiene gigantes gaseosos conocidos como "Júpiteres Calientes" orbitando muy cerca de su estrella madre, incluso a mayor proximidad que la de Mercurio a nuestro Sol. Se cree que dichos gigantes gaseosos migraron hacia las franjas orbitales más internas alrededor de sus estrellas progenitoras mientras los sistemas planetarios se estaban formando, perturbando el entorno espacial y disparando la formación de planetas del tipo terrestre cubiertos de océanos, en una "zona habitable", propiciándose así la aparición de vida.El estudio ha sido conducido por Sean Raymond (investigador de la Universidad de Colorado en Boulder), Avi Mandell (NASA) y Steinn Sigurdsson (Universidad Estatal de Pensilvania).

El trabajo indica que los Júpiteres Calientes empujan y arrastran material de discos protoplanetarios durante sus trayectos, enviando escombros rocosos hacia fuera, donde pueden fusionarse con mayor probabilidad en forma de planetas del tipo terrestre. Al mismo tiempo, fuerzas turbulentas del denso gas circundante disminuyen la velocidad orbital de pequeños cuerpos helados de las regiones más externas del disco, haciendo que giren en espiral hacia la zona interior y que envíen agua a los planetas recién formados.
Según el estudio, dichos planetas pueden acabar albergando océanos de varios kilómetros de profundidad.Los científicos habían asumido previamente que como los Júpiteres Calientes barren el material protoplanetario en sus migraciones hacia sus estrellas madre, todo el que los rodea podría ser absorbido o bien lanzado fuera del sistema.
Los nuevos modelos indican que estas primeras ideas pueden estar equivocadas.El equipo de investigación ejecutó simulaciones exhaustivas, durando cada una más de ocho meses, con una docena larga de ordenadores, comenzando con discos protoplanetarios que contienen más de mil cuerpos de roca y hielo del tamaño de la Luna.
Las condiciones iniciales para cada modelo se basaron en teorías actuales de cómo se forman los planetas en nuestro sistema solar, y se simularon 200 millones de años de evolución planetaria.El equipo ha llegado a la conclusión de que cerca de uno de cada tres sistemas planetarios conocidos pudo haber evolucionado con planetas de tipo terrestre (aún sin detectar) en las llamadas "zonas habitables", como la franja orbital en la que está la Tierra.
Nada menos que un 40 por ciento de los aproximadamente 200 planetas conocidos alrededor de otras estrellas son Júpiteres Calientes.Las nuevas simulaciones muestran que planetas del tipo terrestre en zonas habitables se formaron con ingentes cantidades de agua, hasta 100 veces la presente hoy día en la Tierra.Raymond está seguro de que hay planetas habitables en otros sistemas solares. Matiza, sin embargo, que si existiera vida en esos planetas, sería muy diferente a la nuestra. Hay muchos pasos evolutivos entre la formación de dichos planetas y la presencia de formas de vida, sobre todo de vida compleja.


SINTESIS DE NOTICIAS DE LA CIENCIA Y LA TECNICA.

-HACIA LOS DETECTORES CON ALCANCE DE TERAHERCIOS EN UN CHIP CONVENCIONAL:
Los sensores y detectores que operarán en el rango de los terahercios del espectro electromagnético prometen muchas propiedades interesantes, desde la identificación precisa de armas ocultas, a la capacidad de distinguir entre los diferentes tipos de tejidos para la detección de enfermedades. Pero como las señales en el rango de los terahercios han sido tradicionalmente incompatibles con la microelectrónica convencional, la materialización definitiva de dispositivos en este rango se ha quedado estancada. Un logro reciente va a cambiar la situación.

-NUEVOS DESCUBRIMIENTOS SOBRE EL ORIGEN DEL SISTEMA SOLAR: Se ha encontrado evidencia de que más de una estrella agonizante o supernova contribuyó a la composición de la nebulosa solar, lo que a su vez proporciona una mejor comprensión de la evolución de los planetas y asteroides poco después de su nacimiento, hace unos 4.500 millones de años.

-MÁS APLICACIONES DE LA FIBRA OPTICA PARA AVIONES: En un esfuerzo por proveer componentes más seguros para las aeronaves, unos investigadores han inventado un interruptor óptico que puede sustituir al cableado eléctrico en los aviones con fibras ópticas para controlar elevadores, timones y otros elementos críticos de vuelo.

-DEBEN SOPESARSE LOS EFECTOS MEDIOAMBIENTALES DE LOS CULTIVOS PARA BIOCOMBUSTIBLES: Quienes abogan a favor de los biocombustibles no deberían pasar por alto los efectos colaterales ecológicos potenciales de las cosechas destinadas a producir tales combustibles, alerta un grupo de investigadores en un estudio.

-EL PACIFICO ECUATORIAL OCCIDENTAL Y EL OCEANO INDICO ESTAN MUY CALIENTES: Una investigación revela que el Pacífico Ecuatorial Occidental y el Océano Índico son ahora tan calurosos o más que en las etapas más cálidas de todo el Holoceno. El Holoceno es el periodo, relativamente caluroso, que ha existido durante casi 12.000 años, desde el fin de la última era glacial.

-DESCUBREN POR QUE EL AZUL ULTRAMARINO SE DESCOLORA: La restauración de 20 años de duración de los frescos de Miguel Ángel en el techo de la Capilla Sixtina, ha dejado a los visitantes en silencio reverente ante la majestuosidad del trabajo original, destacándose el resplandor del azul que posee el cielo del Juicio Final. Recientes investigaciones sobre este matiz de azul, el azul ultramarino, han constatado la tendencia del pigmento a decolorarse. ¿Es posible que la longevidad de semejantes obras maestras, como el Juicio Final, pudiera estar en peligro?

-PARA PACIENTES SUPEROBESOS, ES MEJOR EL CRUCE DUODENAL QUE EL BYPASS GASTRICO: En un estudio comparativo a gran escala, analizando los resultados de pérdida de peso en pacientes aquejados de súper obesidad, los investigadores han comprobado que una operación bastante nueva, el cruce duodenal, produce resultados sustancialmente mejores, en cuanto a pérdida de peso después de la intervención, que la operación tradicional, el bypass gástrico en Y de Roux.

-POR QUE UN AMBIENTE MÁS CALIENTE ES MEJOR PARA LOS INSECTOS: La vida ha sido capaz de adaptarse a entornos que van desde los océanos polares fríos hasta los manantiales de aguas termales. Sin embargo, ahora se ha descubierto un límite para las poderosas fuerzas de selección natural, por lo menos en lo que se refiere a la adaptación de insectos a temperaturas frías. El estudio explica por qué un ambiente cálido resulta más idóneo para los insectos.

-DETECTAN DAÑOS CEREBRALES MICROSCOPICOS EN LA FASE INICIAL DEL ALZHEIMER: Se ha desarrollado una nueva técnica de análisis con la ayuda de ordenadores, que sirve para identificar daños celulares tempranos en el inicio de la enfermedad de Alzheimer.

-SE HA DESCUBIERTO EL ELEMENTO 118: Un nuevo elemento, obtenido por métodos artificiales, se va a añadir a la Tabla Periódica de los Elementos. El hallazgo también refuerza la hipótesis de la existencia de lo que los físicos llaman una "isla de estabilidad" en configuraciones que a priori cabría esperar que fuesen inestables.

-EL AGUJERO ANTARTICO EN LA CAPA DE OZONO ES AHORA MAYOR QUE NUNCA ANTES: En 2006, el agujero en la capa de ozono en la región polar del hemisferio sur ha batido todos los récords, tanto en área como en profundidad.

-ATRACCION MAGNETICA PARA MEJORAR LAS ENDOPROTESIS: Los científicos que investigan el corazón en Mayo Clinic han diseñado una nueva estrategia para mejorar la eficacia y seguridad de las endoprótesis cardíacas, utilizadas para abrir vasos sanguíneos estrechos y las cuales, últimamente, han sido fuente de preocupación respecto a coágulos.

-FOSIL DE ERITREA ES EL ENLACE PERDIDO EN EL LINAJE DEL ELEFANTE: Una criatura del tamaño de un cerdo, de colmillos cortos, que vivió en la Tierra hace unos 27 millones de años, representa el enlace perdido entre los parientes más antiguos de los elefantes y el grupo más moderno del que descienden los elefantes modernos, según un equipo internacional de paleontólogos, que incluye al investigador William J. Sanders, de la Universidad de Michigan, U-M.

-CAMBIO CLIMATICO EN LA ERA GLACIAL, VINCULADO A LA SALINIDAD DEL MAR: Los cambios súbitos de temperatura en Groenlandia, y las pautas de lluvia tropical durante la última edad de hielo, se han relacionado por primera vez con los cambios rápidos en la salinidad del Atlántico norte. Los resultados de esta nueva investigación aportan más evidencias de que el cambio climático puede tener un impacto directo y rápido en la química del océano y la circulación de sus aguas.

-PLANTAS PARASITAS QUE OLFATEAN A SUS VICTIMAS: Las plantas parásitas no se propagan al azar a su alrededor para buscar a una víctima, sino que rastrean sustancias químicas volátiles producidas por otros vegetales, entre las que distinguen las emisiones de sus víctimas potenciales.

-LOS ASTRONOMOS VEN POR PRIMERA VEZ EL INTERIOR DE UN CUASAR: Por vez primera, unos astrónomos han conseguido mirar dentro de los cuásares (los objetos más luminosos del universo) y han encontrado evidencia de agujeros negros.

-DESCUBRIENDO LAS RAICES DEL ADN: La estructura simple y elegante del ADN, en forma de "escalera retorcida", con cadenas de azúcar-fosfato formando los "rieles", y con los "peldaños" de compuestos de nitrógeno y oxígeno uniendo delicadamente las dos hebras, parece el trabajo de un escultor competente. Sin embargo, fue el resultado de reacciones químicas aleatorias. Precisamente, cómo llegó a producirse esta molécula y su pariente, el ARN, es uno de los más desconcertantes, y acaso irresolubles, misterios científicos. Un estudio profundiza en por qué este "diseño", y no otro, ha perdurado hasta hoy.

-EL CINC PUEDE TENER UN PAPEL CLAVE EN LA REACCION DE MIEDO Y OTRAS CONDUCTAS APRENDIDAS: La liberación de cinc en la región cerebral de la amígdala se ha relacionado con la facultad de generar la respuesta aprendida de miedo. El hallazgo podría ayudar a entender mejor el consumo de cinc, su importancia en la dieta diaria y su papel en la memoria.

-BAYAS CAPACES DE DERROTAR A LAS ENFERMEDADES CARDIACAS: Unas bayas consumidas desde la época de Ghengis Khan podrían formar la base de la próxima gran innovación en materia de salud del corazón.

-LA PERDIDA DE LA BIODIVERSIDAD TROPICAL AFECTARIA A TODO EL PLANETA: Un equipo de científicos ha finalizado un estudio que explica por qué los trópicos son mucho más ricos en biodiversidad que las latitudes más altas. Y dicen que su trabajo revela un motivo más para proteger a esas especies de la extinción.

-CON MAS OXIGENO EN EL AIRE, PODRIA HABER INSECTOS GIGANTES: Una nueva investigación ha llegado a la conclusión de que esos pequeños insectos que hay en su jardín podrían ser espantosamente grandes si hubiera una concentración mayor de oxígeno en el aire. Con el nivel actual, hay un límite teórico que no podrían superar. El estudio refuerza la teoría de que algunos insectos eran mucho más grandes a finales del período Paleozoico porque tenían un suministro de aire mucho más rico en oxígeno.

-LOS RADIOISOTOPOS DE UNA SUPERNOVA MUESTRAN QUE EL SOL NACIO EN UN CUMULO ESTELAR: La muerte de una estrella masiva cercana miles de millones de años atrás, ofrece evidencias de que el Sol nació en un cúmulo estelar, según un equipo de astrónomos. Más que ser un hijo único, el Sol pudo por tanto tener cientos o miles de hermanos estelares, ahora dispersos por el firmamento.

-HIERBA PARA AHORRAR COMBUSTIBLE Y DAÑAR MENOS AL MEDIO AMBIENTE: En unas instalaciones piloto, una caldera que trabaja en su totalidad con combustible vegetal, obtenido de la hierba, se encarga de calentar los edificios de mantenimiento del centro de investigaciones, y un invernadero. El invierno pasado, esta caldera alimentada con combustible vegetal redujo el consumo de fuel-oil en unos 2.600 litros.

-ROBOTS HACIENDO PARTE DE LA TAREA DE LOS HERBICIDAS: Un prototipo de robot alimentado por energía solar, y cuya agudeza visual es igual a la considerada perfecta en un Ser Humano (100 por 100), se dedica a la tarea de buscar y destruir malas hierbas, patrullando surco a surco por unos campos de cultivo experimentales. El robot es capaz de mantener a raya eficazmente a la maleza, reduciendo además la cantidad de productos herbicidas empleados en cada campo.

-COMO SE DETERMINA EL SEXO EN LA ABEJA: ¿Qué determina que una abeja sea él o ella? Hace tres años un científico localizó un gen llamado csd que determina el sexo en las abejas productoras de miel, y ahora un equipo de investigación de la Universidad de Michigan, U-M, presidido por el biólogo evolutivo Jianzhi "George" Zhang, ha revelado cómo el gen ha evolucionado.

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