martes, febrero 06, 2007

A LA BUSQUEDA DE VIDA EXTRATERRESTRE=

El oxígeno gaseoso puede ser un excelente indicador de vida. Pero, advierten los científicos, el oxígeno ha sido abundante en la Tierra sólo después de la aparición de la fotosíntesis -- ¡probablemente mil millones de años o más después de que la vida comenzara! Para tener mayores posibilidades de encontrar vida extraterrestre, los astro biólogos deben también tener en cuenta cómo era la Tierra en sus comienzos, cuando la atmósfera era diferente. Imagen cortesía de David Des Marais and Kevin Zahnle.

El más ampliamente aceptado árbol de la vida de la actualidad tiene tres niveles principales, o dominios: las bacterias y las arqueas (dos líneas de organismos unicelulares) y los eucariotas (todos los organismos multicelulares, incluyéndonos a nosotros). Pero Ward sostiene que ese árbol carece de ramas para entidades que realmente deberían ser consideradas dentro del espectro de la vida, incluyendo a las siguientes:

Virus: Los biólogos tienden a dejar totalmente fuera del árbol a los virus, argumentando que en realidad no son criaturas vivas, sino meramente trozos de proteína y ácido nucleico que se introducen en las células para auto-replicarse. Ward, sin embargo, sostiene que los virus están tan vivos como otros parásitos celulares complejos.

El mundo ARN: Los bioquímicos creen que los organismos actuales basados en el ADN surgieron hace miles de millones de años como vida basada en el ARN, o incluso como pequeños ensamblajes de moléculas auto-replicantes dentro de membranas lípidas. Hoy en día no existe ninguna forma de vida basada en el ARN, pero Ward dice que tampoco existen los dinosaurios, y que sin embargo ellos están incluidos en ramas extintas del árbol de la vida. Más aún, algunos científicos están trabajando para resucitar el mundo ARN. “La primera vida artificial será vida ARN”, predijo Ward.

Organismos sintéticos: Todos los organismos terrestres naturales utilizan 20 aminoácidos, pero los científicos han modificado algunas bacterias para utilizar otros aminoácidos que no se encuentran normalmente en la naturaleza. Otros investigadores están intentando achicar el código genético de la vida hasta llegar a un mínimo indispensable. Ward insiste con la idea de que tales organismos substancialmente modificados deberían tener su propia clasificación “extraterrestre”.

La vida de otros mundos: En estos momentos es apenas una cuestión hipotética, pero es concebible que la vida puede ser descubierta debajo de la superficie marciana, o bajo los hielos de Europa, o dentro del aguanieve de Titán. Ward especula que la vida extraterrestre podría estar basada tanto en el silicio como en el carbono, y que podría utilizar amoníaco o incluso nitrógeno líquido como solvente, en lugar de agua.


Buscando vida en los satélites naturales en el Sistema Solar

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