jueves, agosto 28, 2008

4 ¿Como podemos viajar mas rápido en el espacio?
SME: Joseph Trevathan, Dan Woodard, and Victoria Friedensen

Desde la antigüedad, las personas han contemplado al espacio y se han preguntado sobre sus misterios. La inmensidad del espacio nos ha abierto las mentes, pero su gran tamaño nos ha limitado en nuestra búsqueda. Queremos explorar mundos distantes, pero, ¿cómo podemos viajar más rápido para así recorrer más del espacio? 

Ir a la velocidad de un jet no es la solución. Imagínate viajar en un jet hacia la luna desde la Tierra, unos 386.000 kilómetros (240.000 millas). A un jet viajando a 1.600 kilómetros por hora (1.000 millas por hora) le tomaría 240 horas o alrededor de 40 días a llegar a la luna.

Los científicos e ingenieros comprendieron desde el principio que la única manera de ir al espacio sería con cohetes y cohetes de propulsión. Los vehículos y sistemas de propulsión creados para el programa Apolo fueron diseñados a llegar a la luna. Los astronautas del Apolo tardaron alrededor de 2.5 días por llegar a la luna, viajando a velocidades de mas de 39.000 kilómetros por hora (más de 24.000 millas por hora) y usando un sistema de propulsión química.

El transbordador espacial utiliza un sistema de propulsión química basado en propulsores líquidos y sólidos. Combinando elementos del cohete, el avión, y los planeadores, está diseñado para transportar astronautas, satélites y otro cargo hacia la órbita de la Tierra. Viajando a cerca de 29.000 kilómetros por hora (18.000 millas por hora), el transbordador le hace órbita a la Tierra cada 90 minutos.

Utilizando la tecnología corriente y una nave espacial con cohetes de propulsión química, un viaje a Marte podría tomarse de seis a nueve meses. Debido a la manera en que Marte está alineado con la Tierra, la mejor oportunidad para lanzarnos ocurre cada 26 meses.

Necesitamos encontrar otros modos de viajar a Marte y al mas allá, y estamos tomando en cuenta diferentes tipos de sistemas de propulsión.

La propulsión termonuclear permite que la nave espacial viaje más rápido debido a un sistema eficiente de peso ligero. No se usarían los sistemas de propulsión nuclear hasta que la nave esté a larga distancia de la Tierra. La nave será lanzada desde la Tierra usando cohetes de propulsión química, o si no, se construirá y se lanzará desde el espacio. Es posible que el sistema de propulsión termonuclear sea sobre 100 veces más poderoso que los sistemas de propulsión química de peso similar. Un sistema como este podría reducir considerablemente el tiempo de vuelo espacial hacia el planeta Marte y otros lugares en nuestro sistema solar.

La NASA está investigando un sistema de propulsión basado en plasma llamado el VASIMR, por sus siglas en inglés, (cohete de magneto plasma de impulso específico variable). Franklin Chang-Diaz, el primer astronauta hispano, está investigando este sistema. El VASIMR funciona utilizando una fuente de energía eléctrica de gran magnitud (tal como la energía nuclear) para entonces usar hidrógeno como propulsor. El hidrógeno existe en abundancia en nuestro sistema solar, y podría permitir que una nave espacial de energía VASIMR, pueda lanzarse con el combustible suficiente para llegar a su objetivo. Luego, acumularía más hidrógeno como propulsor para el viaje de regreso. Según la NASA, un vuelo de VASIMR tomaría un poco más de tres meses comparado con los seis a nueve meses que le tomaría a un cohete convencional de propulsión química. Viajes de corta duración reducen el tiempo de los astronautas en entornos de gravedad reducida disminuyen su exposición a la radiación espacial.

Todavía hay mucho más que queremos ver y explorar en nuestro sistema solar y en el más allá. Los nuevos sistemas de propulsión nos ayudarán a lograrlo más pronto.


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