miércoles, febrero 02, 2011



¿Nueva Era Geológica
Causada Por el Ser Humano?

Un grupo de científicos, incluyendo un ganador del Premio Nóbel, sugiere que la Tierra ha entrado en una nueva era geológica: La Era Antropocena. Y estos expertos creen también que en los albores de esta nueva época puede estar produciéndose la sexta mayor extinción en la historia de la Tierra.
Los geólogos Jan Zalasiewicz y Mark Williams de la Universidad de Leicester; Reino Unido, Will Steffen, director del Instituto de Cambio climático de la Universidad Nacional Australiana, y Paúl Crutzen, químico atmosférico de la Universidad de Maguncia, Alemania, ganador del Premio Nóbel, aportan sus evidencias para estas conclusiones sobre el cambio climático global.
Estos científicos proponen que, en apenas dos siglos, los humanos le hemos hecho cambios tan inmensos e inauditos a nuestro mundo que podríamos estar estableciendo un nuevo período geológico, y alterando el planeta para los próximos millones de años.
Zalasiewicz, Williams, Steffen y Crutzen afirman que la actividad humana reciente, incluyendo el colosal crecimiento demográfico, las mega ciudades con crecimiento acelerado y el inmenso uso de los combustibles fósiles, han cambiado el planeta en tal magnitud que ahora estamos entrando en lo que han dado en llamar la Era Antropocena.
Propuesto por vez primera hace más de una década por Crutzen, el término Antropoceno ha provocado controversias. Sin embargo, a medida que han crecido en número y magnitud las evidencias sobre las consecuencias potenciales de la actividad humana, como el cambio climático global y los marcados aumentos en las extinciones de vegetales y animales, el término de Crutzen ha ganado apoyo.
Ahora mismo, la comunidad geológica mundial está considerando formalmente si el Antropoceno debe unirse al Jurásico, el Cámbrico y otros periodos geológicos que nos son familiares.
Estos científicos advierten que el camino para lograr esa designación formal probablemente estará lleno de fuertes debates con quienes tienen criterios opuestos al suyo, y que por ende habrá mucha polémica. Pero recalcan que, nos guste o no, el Antropoceno representa una nueva fase tanto en la historia de la humanidad como en la de la Tierra, un periodo en el que el conjunto de las fuerzas naturales y el de las humanas se han entrelazado, de modo tal que el destino de uno determina el destino del otro. Geológicamente, éste es un episodio muy notable en la historia de nuestro planeta.
Información adicional en:
Fuente: Scitech News

La auténtica máquina del tiempo



Un «rastreador del cosmos» intentará detectar los primeros momentos del Universo y probar la teoría de que estalló como un pastel recalentado en un horno.
Este gráfico muestra la evolución del Universo desde el Big Bang a la actualidad.
Los científicos de la NASA creen que el Universo se expandió desde una escala subatómica a la astronómica en una fracción de segundo desde su nacimiento / NASA/WMAP Science Team
Fuente: ABC.es  -  MADRID.


Uno de los grandes objetivos de astrónomos y científicos es conocer los primeros momentos de la existencia del Universo, el tiempo que llegó inmediatamente después de aquel primer instante. La NASA e investigadores universitarios han comenzado la construcción de un instrumento diseñado para conocer ese minuto uno, una auténtica «máquina del tiempo» que nos permitirá viajar al pasado más remoto que nunca ha existido, hace 13.700 años. Se trata de un nuevo telescopio terrestre, un rastreador cosmológico a escala de gran angular (CLASS, por sus siglas en inglés) que comienza a tomar forma en el Centro de Vuelo Espacial Goddard, situado en Greenbelt, Maryland (EE.UU.). Si todo va como los investigadores esperan, el rastreador estará listo en 2014. Entonces, se instalará en el desierto de Atacama, en el norte de Chile, desde donde escudriñará el cielo con detectores sensibles a las frecuencias de las microondas, la única forma de «ver» el pasado.
La construcción del ingenio está dirigida por el ex científico de la NASA Chuck Bennett, ahora un astrofísico de la Universidad Johns Hopkins (JHU) en Baltimore (Maryland), con la ayuda económica de la Fundación Nacional de Ciencia. El objetivo final es probar la teoría inflacionaria de origen del Universo. Considerada una idea asombrosa hace 30 años, la teoría de la inflación postula que el Universo se expandió mucho más rápido que la velocidad de la luz y creció exponencialmente casi un instante después del Big Bang. Para ello, el telescopio buscará un patrón en el fondo cósmico de microondas, algo así como el remanente de la creación del Universo que impregna el cielo en todas las direcciones. Debido al tamaño del cosmos, los científicos sólo pueden estudiar esa luz con instrumentos sensibles a las frecuencias de las microondas.


Ondas delatoras
Si esto sucedió realmente, si el universo estalló a toda velocidad como un pastel que ha pasado demasiado tiempo en el horno, los científicos creen que pueden existir ondas grativatorias, perturbaciones del espacio tiempo que todavía siguen en alguna parte y que el nuevo telescopio se encargará de buscar. El equipo completará el instrumento en 2014 y lo enviará al desierto de Atacama en Chile, donde observará grandes franjas del cielo en microondas.
De momento, los científicos del Goddard han descubierto pistas de que la inflación sucedió, pequeñas diferencias de temperatura detectadas en el fondo de radiación cósmica. De todas formas, CLASS no es el único esfuerzo dirigido a encontrar la misma evidencia. Otro equipo de Goddard construye un instrumento para ser lanzado en globo, llamado Primordial Inflación Polarization Exploration (PIPER) que será lanzado en 2012, en busca de la misma señal pero con otro tipo de tecnología

2001 al 2010: decada de descubrimientos...

Los diez hallazgos científicos que han marcado la década.


Imagen de la señal más antigua nunca vista del Big Bang / NASA
JUDITH DE JORGE - MADRID

¿Cuáles son los mayores acontecimientos científicos de la última década?

El prestigioso Instituto Smithsoniano, una sociedad administrada por el gobierno de EE.UU. para la difusión del conocimiento con casi 200 años de antigüedad, ha elaborado una lista con los diez que considera fundamentales. Entre ellos se encuentra la secuenciación del genoma humano, el descubrimiento de agua en Marte o la visión de las señales del Big Bang en el Universo, todas selecciones irreprochables que entrarían en cualquier inventario de grandes logros. Sin embargo, la sociedad incluye otros hitos más polémicos, como el Nóbel de la Paz para Al Gore por su defensa del medio ambiente o el varapalo en los tribunales de las teorías del «diseño inteligente», que consideran que el Universo es la creación de un ser superior.


La relación de hallazgos es la siguiente:
1-La secuenciación del genoma humano: La secuenciación del genoma se ha convertido en algo bastante común, con nuevas especies que los científicos añaden poco a poco a la lista (el genoma del maíz ha sido hecho público hace un par de semanas). Pero, sin duda, el más importante fue la del genoma humano, completada en 2003, que dio a los investigadores una importante herramienta para conocer la biología humana y las enfermedades.
«Ardi» añade nuevas claves sobre la evolución humana /Science
2-El descubrimiento de «Ardi»: Los fósiles del Ardipithecus ramidus fueron descubiertos en Etiopía en 1994, pero no fue hasta este año que se dio a conocer su verdadera importancia. Vivió hace casi cuatro millones y medio de años, lo que la sitúa muy cerca del momento en que se cree que vivió el último ancestro común entre humanos y chimpancés. «Ardi» es aún más antigua que «Lucy», una pequeña hembra de Australopithecus afarensis de 3,2 millones de años. El descubrimiento añade nuevas claves para el conocimiento de la evolución humana.
3-Un mapa de los restos del Big Bang: La sonda de la NASA Wilkinson Microwave Anisotropy Probe (WMAP), lanzada en 2001, captó la luz más anciana del Universo, los restos más antiguos del Big Bang. Esto permitió determinar la edad del Universo en casi 14.000 millones de años y conocer que la materia oscura constituye el 23,3% del mismo, y la energía oscura, el 72%.
4-Una investigación sobre el cambio climático gana el Nóbel de la Paz: En 2007, el ex vicepresidente de EE.UU. Al Gore fue galardonado por el Comité Nóbel de Oslo por sus esfuerzos para «construir y divulgar un mayor conocimiento sobre el cambio climático causado por el hombre y fijar las bases de las medidas que son necesarias para contrarrestar ese cambio». Con esta decisión, que fue recibida con polémica, el Comité intentaba dar un impulso a la lucha contra el calentamiento global, un proceso que «puede incrementar el peligro de violentos conflictos y guerras». El premio fue cuestionado por algunos sectores, pero ayudó a prestar atención a la delicada salud del planeta.
5-Problemas en las terapias hormonales para la menopausia: Durante seis décadas, los médicos han recomendado a las mujeres que han entrado en la menopausia un cóctel de hormonas que alivie los síntomas de este período, como los accesos de calor y el aumento de peso. Se creía que esta terapia protegía a las mujeres contra las enfermedades del corazón y la osteoporosis. Sin embargo, en 2002 un gran ensayo clínico mostró todo lo contrario: las mujeres tratadas con terapia hormonal tenían un riesgo más alto de cáncer de mama, enfermedades del corazón y derrames cerabrales. Este descubrimiento ha protegido a millones de mujeres.
La sonda Phoenix, sobre la superficie de Marte / NASA

6-La evidencia de agua en Marte: Una maravillosa noticia científica que podría tener importantes consecuencias en el futuro. Aunque los rovers de la NASA Spirit y Opportunity ya habían encontrado evidencias de la existencia de agua, no fue hasta junio de 2008 que el vehículo explorador Phoenix encontró trozos de hielo sepultados bajo la capa superficial de tierra. Hace poco, científicos de la NASA también han confirmado la existencia de agua helada en la Luna.
7-El «diseño inteligente», rechazado por un tribunal: No se trata en sí mismo de un hallazgo científico, pero sí tiene importantes implicaciones en la comprensión de nuestros orígenes y en cómo se transmite a las futuras generaciones. El «diseño inteligente» es una corriente que sostiene que el origen de la vida es el resultado de las acciones racionales de un agente inteligente superior. La comunidad científica lo considera un dogma y una seudo ciencia. En 2006, una escuela de Dover (Pensilvania, EE.UU.) quiso introducir estas teorías como asignatura para sus alumnos. Los padres acudieron a los tribunales, que sentenciaron a su favor, aludiendo a la carga religiosa de estas teorías y proclamando que no se tratan de una ciencia.
8-La Conjetura de Poincaré, resuelta: Se trata de un problema de topología tetradimensional del espacio planteado hace cien años por el matemático Poincaré. Era el problema matemático más complejo del siglo y una de las diez cuestiones sin resolver del milenio hasta que en 2003 el ruso Grigory Perelman, considerado la persona más inteligente del mundo, publicó en Internet la solución. En 2006 recibió el premio Fields, algo así como el Nóbel de las matemáticas, por su hallazgo, pero él ni se pasó a recogerlo. Y eso que la revista Science lo consideró el hallazgo más importante del año.
9- La terapia génica: La idea de insertar un gen en una persona para curar una enfermedad ha existido durante años, pero fue casi descartada en 1999 cuando el joven Jesse Gelsinger, de 18 años de edad, falleció como resultado de su participación voluntaria en un experimento de terapia genética, convirtiéndose así en la primera víctima humana conocida de esta tecnología. Sin embargo, en 2008, los científicos utilizaron la terapia génica para mejorar la vista de pacientes con un tipo de ceguera llamado amaurosis congénita de Leber. Otros investigadores han tenido éxito usando este método para tratar la adrenoleuco distrofia y un tipo de inmunodeficiencia combinada severa.
10- El pronóstico de la trayectoria del huracán Katrina: Todos recordamos la devastación provocada en 2005 por el Katrina. Grandes áreas de Mississippi y Louisiana (EE.UU.), especialmente Nueva Orleáns, se convirtieron en un infierno en la Tierra. Pese al desastre, los meteorólogos y científicos del Servicio Nacional de Meteorología y del Centro de Nacional de Huracanes de EE.UU. se apuntaron un tanto por su «precisión y puntualidad» para predecir la llegada del huracán, lo que fue fundamental en la salvación de vidas. Alertaron de la terrible tormenta cinco días antes de que estallara con toda su fuerza, lo que, según el Instituto Smithsoniano, permitió a las autoridades y a los ciudadanos prepararse para lo que les venía encima. Vistos los resultados, quizás no todo el mundo lo hizo de forma adecuada.

La maquina del tiempo en funcionamiento...


Los avances tecnológicos del siglo XX.

A 11 años del inicio del siglo XXI es interesante recordar los avances cientificos tecnologico del siglo pasado.
El avión, los antibióticos, la informática, los nuevos materiales, los progresos en el campo de la genética y otros muchos avances son una prueba de ello.
Los transportes, la ingeniería, la medicina, las matemáticas, la biología, los nuevos materiales o la electrónica, son algunos de los campos en los que los progresos han sido de tal magnitud que han hecho del siglo XX el siglo del desarrollo científico y tecnológico por antonomasia.
El hombre ha avanzado más en 100 años de lo que lo había hecho en los dos mil años anteriores. Si se sigue esta progresión es inimaginable lo que se puede conseguir en el siglo XXI. Actualmente se dispone de unas infraestructuras (autopistas, líneas férreas, puentes, edificios) que han sido posibles gracias al desarrollo de la ingeniería.


Los avances científicos en medicina
El siglo XX ha supuesto un salto de gigante en los avances médicos. El combate contra las enfermedades infecciosas que había diezmado poblaciones enteras en siglos anteriores, se ha ganado gracias al descubrimiento de la penicilina y otros antibióticos. Pero además, multitud de inventos y descubrimientos han servido para alargar y mejorar la vida de los seres humanos. La anestesia sintética y la antihistamina fueron algunos de los logros de principios de siglo.
La vacunación contra las enfermedades se ha generalizado en grandes grupos de población. El marcapasos, la diálisis extracorpórea, la insulina humana, la fertilización in vitro o la angioplastia, han sido progresos del siglo XX. Los trasplantes de órganos han sido posibles durante esta centuria. Asimismo se desarrolló la píldora anticonceptiva; los rayos X, las ecografías o la resonancia magnética han ayudado en el diagnóstico de las enfermedades.
Los avances contra el cáncer han sido decisivos, de manera que una enfermedad que resultaba letal hace sólo unas décadas, hoy ya no lo es en muchos casos. De igual modo las técnicas en cirugía han contribuido a salvar millones de vidas.
Se han realizado notables progresos en la lucha contra enfermedades degenerativas como las demencias, así como contra nuevas enfermedades infecciosas como el sida.
Los progresos en medicina genética o la utilización de las células madre para combatir las enfermedades van a suponer un salto trascendental.


Los avances tecnológicos mejoran la calidad de vida
El transporte, con el automóvil con motor de explosión, el desarrollo del aeroplano y posteriormente del avión, o el barco con casco de acero, son algunos de los principales avances en este campo que han hecho posible que las distancias, que en épocas anteriores eran de días, semanas o meses, se cubran actualmente en pocas horas.
Ha sido el siglo de la radio y de la telefonía, pero sobre todo ha sido el siglo de la imagen. La televisión y el cine se han convertido en dos elementos fundamentales de información y de ocio que han marcado a la sociedad actual y sin cuya existencia este siglo no se podría comprender.
Los aparatos electrodomésticos son otro de los logros de este siglo. Asimismo en el campo de la química los avances han transformado el mundo. Nuevos materiales como los plásticos, el acero inoxidable en la industria o el hormigón armado en la construcción, entre otros, han sido fundamentales para el desarrollo de nuestra civilización. Se han inventado los disolventes, los anticongelantes. Se ha conseguido la síntesis de las vitaminas. El nailon, el polietileno, los insecticidas para combatir las plagas, o los derivados del petróleo, han transformado la sociedad, no siempre de forma beneficiosa.
Otros inventos que forman parte de nuestra vida cotidiana y que aparecieron durante el siglo XX son los frenos de disco, el cinturón de seguridad, el tractor, la cadena de montaje, la cremallera, los limpiaparabrisas, el motor a reacción o el microscopio electrónico.
La fotocopiadora o el bolígrafo, imprescindibles hoy en día surgieron en los años treinta. La lycra, el velcro o la tarjeta de crédito aparecieron en los años cincuenta. Los relojes digitales, los códigos de barras o el walkman son artilugios de los años 70. Las tarjetas inteligentes y los discos compactos surgen en los ochenta.
La lista es mucho más larga pero sirve como botón de muestra de la infinidad de utensilios y adelantos tecnológicos que utilizamos hoy con total normalidad pero que eran desconocidos para las personas que vivieron hace tan solo cien años.

Avances científicos en matemáticas y física
Rutherford en 1903 con su estudio de las partículas radioactivas, y Einstein en 1905 con la Teoría de la Relatividad supusieron la plena entrada de la física en el siglo XX.
El desarrollo de las matemáticas y física ha sido definitivo en campos como la economía o la estadística. Se han desarrollado fórmulas para predecir el comportamiento del clima. Se han desarrollado teorías económicas y potentes instrumentos ópticos han permitido estudiar los confines del universo.
La carrera espacial, la puesta en órbita de satélites artificiales o el desarrollo de la energía atómica han sido posibles durante el siglo XX. La aparición del transistor en 1948 propició un salto cualitativo en la innovación tecnológica.
El perfeccionamiento de las computadoras, la utilización del chip de silicio, la nanotecnología o la fibra óptica que ha sustituido al cable coaxial por su capacidad para transmitir gran cantidad de información, son algunos de los logros de las últimas décadas del siglo anterior.


Preparando el camino hacia el siglo XXI
Todos estos inventos, descubrimientos, hallazgos y logros han servido para mejorar la vida de las personas en todos los ámbitos. El siglo XXI, con la base fundamentada en los avances del siglo XX va a deparar, sin duda, multitud de avances que hoy todavía ni siquiera se pueden vislumbrar.
Las nuevas energías, los nuevos materiales, el desarrollo de la física actual o el imparable desarrollo en el campo de la medicina permite aventurar progresos de igual magnitud a los realizados en el siglo XX.
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